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英國皇家空軍海空救護快艇幕後(下)

英國皇家空軍海空救護快艇幕後(下)-附記大亨空軍機械士「阿拉伯的勞倫斯」

 在第二次世界大戰中,成百上千的盟軍航空人員,因作戰失事墜海,在猛烈的砲火下與惡劣的氣候中,被飛快的英國皇家空軍高速海空救護艇隊(Air-Sea rescue launches, RAF),從驚滔駭浪裡搶救出來,纔保得性命。他們都該要感謝兩位救命恩人:一位是天才飛機工程師史考潘恩(Hubert Scott-paine),另一位便是舉世聞名的傳奇人物「阿拉伯的勞倫斯」(Lawrence Of Arabia)了。

 話說一九一四年第一次世界大戰剛開始時,一向對速度著迷的英國人史考特潘恩加入一家叫「超級水上飛機公司」工作,在十年之內非但取得公司所有權,並使得該公司揚名世界。原因是他所設製的引擎和快速水上飛機,為大不列顛贏得了一九二二年的史耐德世界飛行錦標賽(Schneider Trophy Race)。不過,次年他把公司賣掉,一心又轉向追求海上航行的速度了。

 他構思出一種革命性的「脊形飛行船殼(Hardchine planing hull)」,寧可賣掉飛機公司,一心一意設製這種可讓船艇愈駛愈快,終至從水面升空起來,但又能保持觸水不墜的快艇,隨著他的發明,纔有後來出現之一種新的水上運動──快艇比賽‧‧‧他心中明白,他開發的此種船殼,真正受益者並非英國,無寧應是美國的製船業,為此他先設計一種英國人負擔得起的「彪馬一型(Puma One)」賽艇,於一九二七年試航,同時在南安普頓買下一座船塢,取名不列顛動力船舶公司,發展一系列「不列顛小姐(Miss Britain)」之賽速快艇,第一艘便贏得一九三一年「底特律新聞錦標賽」,獲勝之後不久,災難來臨,一把火把船塢燒的一乾二淨,其正在加工的「不列顛小姐二號」亦遭焚毀。

 不屈不撓的史考特潘在重建工廠船場,於一九三三年推出其「不列顛小姐三號」,參加哈姆俄斯大賽,成為當年美洲英雄蓋爾伍得(Gar Wood)所駕之全球最快賽艇「亞美利加小姐十號(Miss America 10)」之強力對手。史氏這艘快艇是有史以來,把飛機引擎「奈匹獅(Napier Lion)型」引擎,直接裝在船艇上的第一艘,也更是用輕金屬航空材料製造的第一艘快艇,直到今天,造船業還在使用這種引擎製作賽艇,不過加了一個字,叫「奈匹海獅型(Napier Sea Lion)」而已。

 此一快艇僅長二十四呎六吋,與「亞美利加小姐十號」四十呎相較,短了一半,重量也只有三千三百六十磅,馬力亦只有重達七噸美國艇的四分之一。雖然比賽結果,「不列顛小姐三號」僅以些微之差距失敗,但稍後,史氏卻以之締造了世界快艇速度紀錄,並保持超過五十年之久:他是全世界以單引擎,在鹹水上超過時速一百哩之第一人。

 這時期,史氏便與英國皇家空軍,採用高速海空救護艇貢獻最大的另一位重要人員湯姆.愛德華.勞倫斯(Thomas Edward Lawrence)──世人熟知的「阿拉伯的勞倫斯」結識,並成為志同道合的好朋友。

 說起勞倫斯,實在是一位傳奇而神祕的人物,他出生於一八八八年英國威爾斯的垂馬達克,牛津大學考古及東方語文系畢業,一九一○至一九一四年中,他替英國政府在中東地區探險及作考古工作,精通了阿拉伯語言及風俗習慣。當第一次世界大戰爆發後,他因身材矮小,被拒入伍,他使改幹軍事情報工作,遂經訓練後派往埃及,為英國在當地之情報負責人,數年間,由中尉屢升至上校官階。他的本領是帶領阿拉伯人,在沙漠中完成種種奇襲及許多不可能的艱難任務,且以少勝多,打得土耳其大軍七葷八素,在黃沙大漠中潰不成軍!他後來變得對阿拉伯人有一種狂熱的奉獻精神,獲得所有阿拉伯人的愛戴,他曾以其自研的游擊戰術,及軍事、外交才能,大敗土耳其後,阿拉伯人都由他領軍纔進入敘利亞首都大馬士革。終於第一次世界大戰結束,由於一九一九年的「凡爾賽和約會議中」,他一再呼籲阿拉伯獨立未獲成功,自感愧對阿拉伯人,猶如背叛了朋友一般,故拒絕接受英國政府頒發給他的「維多利亞十字勳章」,及冊封爵士之榮耀。這一來阿拉伯人更對之奉若神明,視為精神領袖,尊呼之為:「阿拉伯的無冕王(Uncrowned King Of Arabia)」到一九二一年,勞倫斯受任為英國殖民大臣的阿拉伯事務顧問,可是,政府對阿拉伯人的態度,他大感失望,作了一年,便掛冠而去。這位不喜出風頭的傳奇人物,為避免世人對其第一次世界大戰時,沙漠中冒險故事的議論和宣揚,於一九二二年居然隱姓埋名,改稱名叫羅斯(J.H.Ross),悄悄跑去投效英國皇家空軍,從當一名大頭兵幹起!誰知大名鼎鼎的英雄,不久便被人識破,於是他再回用原名,但改姓蕭(T.E.Shaw),跑到裝甲兵部隊去,但終究由於他對空軍與速度特別有興趣,於一九二五年重返空軍,並正式於一九二七年申請改姓為蕭。

 但他雖為皇家空軍之一名士兵,卻與最高層人士均有所接觸和影響力,致令空軍將領們感到難堪,遂將他調離基地,遠到海邊的皇家空軍附屬海船組去,這一來勞倫斯只好與汽船快艇為伍,每天裝卸和維護引擎,遂逐漸訓練並升級成一名合格之機械士官,專門負責控管快艇。到一九三一年二月,一場飛機失事的悲劇,把他與天才工程師史考潘恩撮合在一起。

 那天一架從愛爾蘭來的大型水上飛機摔在卜萊茅斯灣海上,皇家空軍的傳統海空救護船艇立刻派出丟搜救,結果限於動作太慢,勞倫斯亦為救護成員之一,當其趕到現場時,失事飛機上之十二名乘員,已在冰凍的海水中死去了一半。

 這一下,史氏和勞倫斯均同感,解決問題的結論是:惟有研發高速救難快艇,纔能在四面環海的英倫,甚至西歐戰場,達成海空救護的任務,也才能配合在史耐德錦標賽奪魁的英國皇家空軍水上飛機的速度。

 其實早在一九二九年時,史氏便曾找過海空救護隊暨空軍附屬海船組負責人葛林伍上尉談過,想用自己的設計,造一艘三十五呎長的快艇,事經層轉航空部,上面指示:要增為四十呎長,幾經協調,乃勉為同意可降為三十七呎六吋,但始終未奉到開工命令。到這節骨眼時,勞倫斯便挺身而出,向頂頭上司葛林伍上尉報告,可否准其以個人之影響力,直接逕向航空部去遊說?葛氏心想,這名機械士官竟有如此大的口氣,好,遂准假一周,促其速去倫敦辦理,如七日之內無望,就立刻回到海邊兒來乖乖地修理引擎。


更新日期:2018-09-04